white background
At the HART

De man met de juiste neus voor producten die helpen genezen

Body care en cosmetica producten van Kneipp zijn meer dan enkel maar douchegel, bubbelbad producten of gezichtscrèmes – ontmoet de man die heel wat mensenlevens een boost gaf met speciale geuren en aromatherapie.

Dr. Rainer Wohlfart
Dr. Rainer Wohlfart

Olfactorische perceptie – ook gekend als de reukzin – heeft Dr. Rainer Wohlfart altijd al gefascineerd. Tijdens zijn doctoraatsopleiding schreef hij reeds over het kalmerend affect van hop. “Wanneer ze de titel horen beginnen heel wat mensen te lachen. Maar het ging over de geur van hop en het effect dat deze op het menselijk lichaam uitoefent. Toen was dit totaal nieuw,” herinnert Rainer Wohlfart zich. Zijn academische belangstelling zette zich om in een professionele passie. Eind 2017 ging hij met pensioen nadat hij 31 jaar aan het hoofd stond van het ‘Research, Development and Regulatory Approvals department ‘ van Kneipp GmbH. Alhoewel hij niet meer elke dag in Würzburg verschijnt, heeft Wohlfart diepe sporen in het bedrijf nagelaten en wordt zijn aanwezigheid nog steeds enorm geapprecieerd.

In 1986, onmiddellijk na zijn universitaire studies en op aanbeveling van zijn promotor solliciteerde hij bij Kneipp. Toen was apotheker Senator Luitpold Leusser business manager van de derde generatie. De business draaide goed. Enkele jaren voordien hadden de verkoopkanalen zich uitgebreid naar de drogisterijen en detailhandelsbedrijven toe. Veel consumenten zwoeren trouw aan de Kneipp producten – zowel de badzouten, voedingssupplementen als plantensappen.

De helende eigenschappen van fytotherapie

Senator Leusser was ongeveer al 70 jaar – en zonder opvolger. Dit was voor Wohlfart geen reden tot bezorgdheid . “Kneipp was zelfs toen een solide merk synoniem aan kwaliteit,” herinnerde hij zich. Toen Leusser hem voorstelde om in de Research en Development afdeling van het bedrijf te werken, aanvaardde Wohlfart het aanbod onmiddellijk. Vanaf dat ogenblik was er tussen beide mannen een zeer nauwe en vertrouwensvolle samenwerking. “Mr. Leusser was niet de gemakkelijkste mens maar hij had een groot hart,” zei de researcher over zijn voormalige Managing Director.

Wohlfart was nu volledig in zijn element. Hij prutste met geuren, experimenteerde met essentiële oliën en discussieerde met de parfumeurs. “Door mijn research had ik een sterke vriendschapsband met vele collega’s,” legde Rainer Wohlfart uit. In het bijzonder met parfumeur Dr. Heinz-Peter Münzing heeft hij gedurende meerdere jaren samengewerkt. “Hij was een echte mentor, vooral op het gebied van essentiële oliën.” Dr. Münzing – ruim boven de leeftijd van 80 jaar – was eveneens aanwezig op Dr. Wohlfart zijn officieel pensioenfeest in december 2017.

Dr. Wohlfart werkte intensief aan fytotherapie, dat is het gebruik van plantaardige preparaten om ziekten te voorkomen of te behandelen. “De natuur heeft ons overvloedig alles gegeven wat we nodig hebben om gezond te blijven” dat is een van de kerngedachten van de eponieme stichter van het bedrijf, priester en naturopaat Sebastian Kneipp (1821–1897). Een opinie waarmee Wohlfart het volledig eens is.

Het beste van de wetenschap, het beste van de natuur

Sebastian Kneipp
Sebastian Kneipp

Dr. Wohlfahrt zijn eerste productlancering was: Noorse zeevisolie capsules. In die tijd was dit een nieuwigheid: de omega-3 vetzuren in de capsules werden vanaf toen een standaard supplement in veel voedingsmiddelen. Talrijke andere productlanceringen volgden. Maar voor eender welk product dat de productie-eenheid verliet: de mensen moesten het goed kunnen verdragen en het moest echt werken: “Er zijn producten op de markt die doen wat ze beloven,” legt Wohlfart uit. Kneipp blijft trouw aan het principe ‘het beste van de wetenschap, het beste van de natuur’. Sebastian Kneipp zelf wou steeds dat zijn producten op de wetenschap gebaseerd waren en in harmonie met de natuur. En in dat opzicht is er niets veranderd. Het bedrijf voert regelmatig studies uit, sommige in samenwerking met het Psyrecon research instituut in Wuppertal, dit onafhankelijk instituut voor toegepaste psychofysiologie verifieert de specifieke combinaties van geuren die verbazingwekkende effecten kunnen teweegbrengen.

PAUL HARTMANN AG springt aan boord

Terug naar 1996: toen Luitpold Leusser in oktober stierf namen zijn vrouw Mareille en drie andere familieleden het management van de Kneipp fabrieken over (vandaag: Kneipp GmbH). In de loop der jaren groeide het bedrijf steeds meer uit tot een mondiale onderneming – nationale bedrijven werden opgericht in Zwitserland, Oostenrijk, Nederland, Frankrijk, Japan en de Verenigde Staten. In Duitsland ontwikkelden de fabrieken zich tot moderne productiefaciliteiten. In april 2008, werd Kneipp voor 100% een dochteronderneming van PAUL HARTMANN AG. De productreeks breidde zich de laatste jaren systematisch uit: naast kruidengeneesmiddelen, voedingssupplementen en bad- en doucheproducten omvat het assortiment nu ook gezichts- en lichaamsverzorgingsproducten evenals ruimtegeuren.

Eerst scepticisme, nadien een bestseller: Aromatherapie voor het bubbelbad

Close shot of a Kneipp product being dispensed on a glass.

De aromatherapie bubbelbad lijn, in 2010 gelanceerd, bleek al vlug een bestseller. “Vandaag kan ik toegeven dat ik geen fan was van het oorspronkelijke idee voor het bubbelbad. Maar nu ben ik een grote fan,” zei Wohlfart. Zijn team werkte lang en hard aan de verschillende geuren – het resultaat is meer dan 20 verschillende producten met namen zoals ‘Cheerful Mind’. De emotionele benamingen worden ook in andere productcategorieën toegepast. Het aromatherapie-doucheschuim ‘Enjoy Life’, een Kneipp bestseller, bevat een gepatenteerd aromatherapiecomplex met essentiële olie geëxtraheerd uit de Litsea cubeba waarvan werd aangetoond dat deze bijdraagt tot een betere gemoedstoestand.

Innovatief tot op het einde

Wohlfart begon altijd iets nieuws zelfs tot op de laatste dag van zijn loopbaan. De pH van de rijpere huid was en is een belangrijk thema. Zijn team kon d.m.v. studies aantonen dat het gebruik van huidverzorgingsproducten met een pH waarde van 4, de meestal leeftijdsgebonden verhoogde pH waarde van de huid kon verminderen tot een pH waarde die binnen het normale bereik ligt. Daardoor treedt het natuurlijk beschermingsmechanisme van de huid opnieuw in werking tegen huidaandoeningen die meestal typerend zijn voor de oudere huid.

Wohlfart werd in 2017 bekroond met de BSB prijs als erkenning voor zijn levenswerk. Hij is er trots over – maar hij zegt ook: “Mijn prestaties waren enkel mogelijk met de hulp van vele werknemers die samen met mij aan de producten hebben gewerkt.”

Zelfs nu hij gepensioneerd is, vermindert zijn passie voor geuren, aromatherapie en essentiële oliën nog steeds niet. “Ik werk nog steeds maar alleen minder hard,” zegt Wohlfart. Onlangs richtte hij een ander bedrijf op – natuurlijk een bedrijf gerelateerd aan de effecten van geuren. Hij heeft ook reisplannen en wil bij voorkeur zes weken na elkaar op reis maar zeker geen georganiseerde reis. Hij is van plan om eerst de Alpen over te steken en nadien op expeditie te gaan in Madagascar. Hij is vast en zeker meer dan geschikt voor deze opdracht. Dr. Wohlfart heeft altijd zijn neus gevolgd – en niet enkel voor de geuren.